肠道菌群还能促进癌症生长?今日《科学》发现全新联系
生物探索
2021-10-12 11:12

本文转载自“学术经纬”微信公众号。

我们的肠子里住着无数小小的微生物。它们组成了人体的微生物组,与健康有着千丝万缕的关系。有时,疾病会破坏人类与微生物之间的平衡,诱导肠道菌群产生毒素,对人体带来危害。今日,顶尖学术期刊《科学》上的一项研究发现,肠道菌群对健康的影响要比想象中大得多。它们甚至会改变人体的代谢,促进癌症生长。

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早前,研究人员们就发现性别本身会影响到肠道菌群的发展。在男性和女性中,可以观察到不同的菌群组成。而肠道菌群本身又会影响雄激素的代谢,反过来影响到宿主的激素水平,形成一张极为复杂的调控网络。

这不禁让人想到,肠道菌群可能会和前列腺癌有关。前列腺癌是一种由雄激素所驱动产生的癌症,目前的标准疗法是去除患者体内的雄激素,以控制癌症的发展。这种疗法虽然能在初期起到一定效果,但随着时间推移,不少患者会出现耐药。在这里头,肠道菌群有没有助纣为虐,起到促进癌症生长的作用呢?

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▲肠道菌群从多个方面影响到了人类的代谢(图片来源:123RF)

很有可能!在接受了标准治疗的患者体内,研究人员们发现一些细菌的数量有所增加,而这些细菌与激素合成有关的基因通路也更为活跃。而在出现耐药的前列腺癌小鼠里,也观察到一些常见的细菌会合成更多的雄激素。

换句话说,这些肠道菌群可能会削弱前列腺癌疗法的效果。为了不让癌症生长,医生们会使用药物减少患者体内的雄激素含量,而这些肠道菌群非要对着干,偷偷在人体内合成更多雄激素……野火烧不尽,春风吹又生。没有被彻底杀死的癌细胞,也就慢慢发展出了耐药性。

顺着这个思路,一种简便的抗癌方式诞生了——使用抗生素。既然这些细菌能促进前列腺癌的生长和耐药,那么用抗生素杀死这些细菌,会发生什么呢?

在实验中,科学家们发现使用抗生素杀死小鼠的肠道菌群后,它们的肿瘤生长速度更慢,也更难出现耐药。而倘若将已经产生耐药的小鼠的肠道菌群,移植到雄激素水平较低的小鼠体内,也会促进后者的肿瘤生长。

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▲本研究的示意图(图片来源:参考资料[2])

这些结果清楚地表明,这些肠道菌群合成的雄激素,与前列腺癌的生长有着密切关联,也是目前疗法最终失效的原因之一。

本研究负责人之一Johann de Bono教授指出:“我们的发现揭示了前列腺癌激素疗法能让肠道菌群生产雄激素。这些雄激素能维持前列腺癌细胞的生长,并驱动对激素疗法的耐药,缩短他们的生存期。”

后续的研究进一步阐明了这些肠道菌群合成雄激素的机理。原来它们会合成雄激素的前体分子,从而生产出雄激素来。而如果抑制合成前体分子的酶,就有希望减少雄激素的产生。未来,这可能成为药物开发的一个潜在方向。另外,通过改变肠道菌群,科学家们也有望避免前列腺癌患者出现耐药。

先前,科学家们曾发现肠道菌群会干扰癌症免疫疗法的效果。今日的这项研究,则再次强调了肠道菌群对于癌症的重要性。这些居住在人体肠道内的小生命,究竟还藏着多少影响健康的秘密?我们期待未来的更多探索。

参考资料:

1.Gut bacteria enable prostate cancer growth

2.‘Gut bugs’ can drive prostate cancer growth and treatment resistance