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专访 | 艺妙神州CEO何霆:持续研发创新CAR-T疗法,让癌症不再是绝症

2018/03/30 生物探索
2015年4月成立,同年6月拿到天使投资。去年,公司再完成5000万元融资。这是成立仅3年的CAR-T公司艺妙神州的“惊人业绩”。近日,在由医麦客主办的2018第一届肿瘤免疫治疗技术研讨会上,公司“85后”创始人何霆博士接受了生物探索采访,讲述了他的创业经历。


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创办艺妙神州,从“零”开始做CAR-T

1986年出生的何霆,本科毕业于厦门大学,随后在清华大学生命科学学院获得博士学位。2015年,他放弃了大多生物学博士会选择的“科研之路”,与两位清华生物系校友联合创办了艺妙神州,主攻CAR-T疗法。起初,这一创业之举并未得到家人的支持,因为,一方面,3位创始人没有任何直接做CAR-T的经验;另一方面,他们不仅没有创业经验,连工作经验都是“零”。

尽管困难重重,但何霆内心的声音告诉自己,希望做一件能够真正改变一些疾病治疗现状以及一些人生活的事情。要实现这一点,“做公司”似乎比“做科研”更为合适。

他告诉生物探索:“博士期间,我主要做的是癌症生物学相关的研究,包括肿瘤新生血管、肿瘤转移等,可能在科学上有一点贡献,但实际的应用价值很有限。在读博的后几年,我关注并逐步深入了解了CAR-T疗法。我认为,这是一项能够极大改变癌症治疗现状的技术,至少对治愈血液肿瘤是非常有希望的。

事实上,尽管3位创始人都是“零CAR-T经验”,但他们分别有很强的慢病毒研究基础、免疫细胞研究基础以及肿瘤研究基础。“当时,我们一致认为,结合3个人各自擅长的领域,我们能够开展CAR-T研发。我们希望为行业的发展尽一份力。”何霆说。

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重点布局血液肿瘤,研发实力是核心竞争力

“让癌症不再是绝症”是艺妙神州为自己确定的使命。何霆介绍,公司在CAR-T领域的产品布局主要以血液肿瘤为主,涉及的适应症包括急性淋巴细胞白血病、非霍奇金淋巴瘤等。目前,进展最快的项目是IM19。不久前,公司基于该产品递交的临床试验申请已获受理。在与陆道培医院合作的早期临床研究中,已有几十例复发难治性B细胞急性淋巴细胞白血病患者成功接受了IM19的治疗,完全缓解率超过90%。

去年11月,艺妙神州宣布完成新一轮融资,总额达5000万元。本轮融资由君联资本领投,Thiel Capital和盛景网联跟投。对于这笔钱打算“如何花”,何霆表示,持续的研发投入是公司现阶段最大的“开销”。

他说:“在CAR-T领域,研发实力是最核心的竞争力。一方面,我们要在同期竞争中拿出好的产品,另一方面,我们必须不断开发出跟得上行业发展的新技术以及改进生产工艺。‘不进则亡’这一准则适用于任何行业。任何一家公司都要有持续的创新和研发能力,才能成为行业的领军者。”

事实上,目前,国内已有多家CAR-T公司取得积极的研发进展。除了临床申报方面喜讯不断,去年12月制药巨头Janssen与国内一家CAR-T公司达成的价值数亿美元的合作也让人感到振奋。何霆认为,跨国药企的青睐从侧面反应了国内CAR-T疗法的研发水准。他说:“我相信,未来,逐步会有更多的国内CAR-T项目走向国际市场,艺妙神州也非常愿意在合适的机会成为其中一员。”

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CAR-T与传统药物差异大,目前仍无统一生产标准

被问及CAR-T疗法与传统药物的差异,何霆强调了以下两点:1)批次和批量的不同,传统药物的生产多为“大批量,少批次”,而CAR-T细胞的生产则是“小批量,多批次”;2)制品本身的区别,传统的小分子或大分子药物一般不需要涉及细胞和基因方面的操作,而CAR-T细胞的制备需要利用病毒或其他载体将特定的基因导入到T细胞中,这是传统制药工艺中几乎没有的。

他还特别指出,成功开发符合生物制品新药要求的CAR-T产品,需要在临床前研究、临床试验、生产、质控、运输等多个环节实现完美连接。但目前,CAR-T的生产还没有公开、统一、明确的标准。各家公司都是基于自己已经积累的临床研究或临床试验数据来探索最优的质量参数。而由于每家公司在CAR分子设计、制备工艺等方面都可能存在差异,因此,未来,形成CAR-T药物的行业标准将非常具有挑战性。

除了“生产”方面的问题,何霆认为,基础研究相对美国较弱是国内CAR-T领域亟待克服的关键挑战之一。他说:“CAR-T是一种创新的癌症疗法,但它的发展仍处在不成熟的阶段,需要进一步改善其疗效和安全性。因此,这一行业的发展和进步需要更多基础研究的支持。国内还需要加强校企之间的合作,期待更多原创、重磅的研究能够在中国出现。”

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做公司并不“苦”,希望为治愈部分癌症做出贡献

做科研和做公司,哪个更“苦”?面对此次采访的最后一个问题,何霆并没有像之前一样立即作答。思考了片刻后,他说:“对我来说,做科研的‘苦’主要是来自一种不确定性,包括,即便做了大量的工作也不一定能发表好的论文、即便发表了很好的论文也不一定有直接的社会价值等。做公司虽然累,但我并不觉得‘苦’,因为我们的目标非常明确:更好的治疗癌症。只要不断接近、实现这个目标,所有的付出都是甜的。当看到一个个患者得到有效的治疗,每一天都会感到开心和充实。”

如今,艺妙神州已经走过了第3个年头,何霆表示,由于3位创始人都是‘技术出身’,因此,公司运营中的每件事其实都不容易。但总体来说,发展与预期相符,并且有超出预期的方面,比如,在一个不太长的时间内积累了大量高质量的临床数据,这是之前没有预料到的。当然,也有低于预期的地方,新技术的研发仍然充满挑战。

未来3-5年,何霆希望艺妙神州能有治疗血液肿瘤的CAR-T产品上市,同时,有更多采用新技术的产品进入临床,增加可治疗的癌症种类,持续提高疗效。“我相信,基因细胞药物将会成为癌症治疗的一个非常重要的手段。”他如此说道。

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